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* Guerra del Opio


El emperador Tao Kuang no pudo detener la decadencia a que China había llegado durante el reinado de los últimos miembros de la dinastía manchú, y tuvo que plegarse al deseo de las potencias occidentales de abrir los puertos chinos a su comercio; así, a partir de los años iniciales del siglo pasado, las grandes compañías inglesas iniciaron un activo tráfico entre sus posesiones de la India y los puertos del sur de China.

Aunque el opio era conocido en China, sólo se utilizaba como medicamento. El cultivo de la adormidera en la India era muy importante, por lo que los comerciantes ingleses empezaron a considerar que sería interesante abrir nuevos mercados para aquella droga. Por ello, empezaron a exportarla, sobre todo a los puertos de la región cantonesa, y su empleo se propagó enormemente en toda la China meridional, calculándose que pocos años después había más de doscientos fumaderos en la ciudad de Cantón. Este vicio causó enseguida grandes estragos en la población y en la actividad de sus habitantes, llevando a los mandarines más distinguidos a pedir su prohibición, aconsejando que el comercio del opio fuera castigado con la pena de muerte.

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En esta situación, el 28 de marzo de 1839, las autoridades chinas de Cantón obligaron al representante comercial británico, Elliot, a entregar 20.292 cajas de esta droga, que fueron destruidas arrojándolas al mar. Elliot reclamó una indemnización que le fue denegada y ante las amenazas británicas, China decidió suspender toda transacción comercial. Aunque realmente tenía todo el derecho del mundo a imponer las leyes o prohibiciones que considerará oportuno en su propio territorio y comerciar con quien quisiese, Inglaterra decidió no tolerarlo y su gobierno declaró la guerra a China.

Inmediatamente la Marina Británica organizó flotillas de cañoneros que, ascendiendo por el río Si-kiang, atacaron sus principales puertos (junio 1840) y, más al norte, sus tropas de desembarco ocuparon Ning-Po (9 de marzo de 1841) y Shangai (18 de abril de 1842), ascendiendo por el río Yang-Tse-Kiang hasta Nankin, momento en el que el débil gobierno de Pekín debió ceder y pidió la paz, firmándose el 24 de agosto de 1842 el duro tratado de Nankin, por el que quedaban definitivamente abiertos al tráfico comercial inglés los puertos de Cantón, Amoy, Fucheu, Nigpo y Shanghai, a lo largo de toda la dilatada costa china, cediéndose a Inglaterra la isla de Hong-Kong, que domina y bloquea la entrada del Sikiang y la ciudad de Cantón.

Collapse_of_the_Chinese_empire_-_rebellions_and_foreign_attacks,_1839-1901De esta forma el comercio de la droga fue aún más fácil y se extendió a todas las regiones chinas. Celosas las demás potencias de las ventajas logradas por los ingleses pidieron un trato similar y, en julio de 1844, franceses y americanos firmaron en Wang Pong tratados que abrían otros puertos a su comercio.

Al morir ocho años más tarde el emperador Tao Kuang le sucedió su hijo Hien Fong, que intentó endurecer la postura frente a la apertura comercial, produciéndose algunos incidentes, y la flota inglesa del almirante Seymur fue expulsada de Cantón. Entonces, Napoleón III y el gobierno inglés enviaron una gran expedición militar al golfo de Pechilli, ocupando Tien Sing el 30 de mayo de 1858, puerto que era la salida al mar de Pekín, por lo que el gobierno chino tuvo que capitular y firmar en junio un nuevo tratado de paz y comercio. Meses después, ingleses y franceses pretendieron reocupar Tien Sing, pero los chinos habían fortificado Taku, ante cuyos fuertes tuvieron que retirarse (26 de junio de 1859). Volvieron al año siguiente con una fuerte escuadra y un cuerpo de desembarco de 16.000 hombres, ocupando Taku y Tien Sing (16 de agosto de 1860) y entrando poco después en Pekín, donde lord Elguin hizo incendiar entre otras cosas el Palacio de Verano.

La paz se firmó en octubre, concediendo China todas las indemnizaciones que le fueron pedidas. A partir de entonces, todas las potencias imperialistas fueron adquiriendo territorios y concesiones en la costa, siendo puestas las aduanas bajo dirección europea para comerciar más libremente con toda China y seguir explotando el comercio del opio.

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