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Periegesis: La Geografía de Hecateo de Mileto


Hecateo fue uno de los primeros cartógrafos griegos. Miembro de una familia poderosa de Mileto, destacó por su papel de consejero durante la época de la revuelta jonia (500 a. C.). Deseoso de ampliar sus conocimientos sobre el mundo, realizó numerosos viajes, entre ellos a Egipto, como nos cuenta Herodoto (II, 143). Al igual que Anaximandro, fue autor de un mapamundi en el que se refleja su concepción oriental del mundo, que se representa como un disco rodeado por el océano. En el mapa de Hecateo se señalaban cuatro cuadrantes terrestes marcados por un eje Oeste-Este, con el mar Mediterráneo y el Mar Negro, y un eje Sur-Norte, con el Nilo al Sur y el Istro (el Danubio) al Norte.

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Este mapa iba acompañado de una descripción de la tierra, su llamada Periegesis, donde se alternaban los datos geográficos, enumerados de una manera un tanto árida, con un abundante material etnográfico sobre los pueblos visitados en su ruta desde el Mediterráneo hasta el Mar Negro. Ésta es quizás la obra más importante de Hecateo y, de hecho, fue utilizada por Herodoto, quien, a pesar de todo, se burlaba con frecuencia de los mapas de su predecesor.

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Además de esta obra de naturaleza histórica, Hecateo escribió cuatro libros de Genealogías, donde narraba los orígenes de compatriotas célebres (y, entre ellos, el suyo propio) y analizaba algunos mitos como el de Hércules y el de Deucalión. Los escasos fragmentos conservados dejan ver cómo su espíritu racionalista intentaba explicar algunos mitos que no se rechazan por completo. Así, afirma por ejemplo que Cerbero no es más que una serpiente o que las hijas de Dánao no fueron cincuenta sino veinte (número bastante más verosímil). Este deseo de dar una versión más racional de los mitos clásicos se exponía ya desde el comienzo de la obra, que se inicia con las siguientes palabras: “Hecateo de Mileto habla así: yo escribo lo que creo que es verdad, porque las historias de los griegos son diversas y me parecen absurdas”.

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